10 spørgsmål til Jill Tarter, astronom

10 spørgsmål til Jill Tarter, astronom

Jill Tarter. Foto af Seth Shostak/SETI

Jill Tarter har dedikeret det meste af sin karriere til at besvare ét spørgsmål: Er vi alene? Selvom vi endnu ikke har svaret, afskrækker det ikke astronomen og SETI Instituttet Bernard Olivers formand for SETI Research fra at fortsætte forfølgelsen. ScienceFriday.com talte med Tarter om den indflydelse, hendes far havde på hendes karriereforløb, idet hun ledte efter E.T. og fandt en beslægtet ånd i hovedpersonen i en Carl Sagan-roman.

Hvornår vidste du, at du ville blive videnskabsmand?
Da jeg var otte år gammel, havde jeg, hvad vi kaldte i mit hus, en 'vaskemaskinesamtale'. Jeg satte mig oven på vaskemaskinen, så jeg var øjen-til-øje med min far. Jeg havde brugt al min tid sammen med ham på jagt og fiskeri og camping, alle de ting, han ville have gjort, hvis han havde fået en søn. Min mor foreslog, at jeg brugte mere tid sammen med hende og lavede pigeting, så min far fortsatte med at formidle den information til mig. Jeg kunne simpelthen ikke forstå, hvorfor jeg skulle træffe et valg. Hvorfor kunne jeg ikke gøre det hele? Jeg trak tårerne ud (fordi det er den måde, du altid får din far på din side), og til sidst sagde han: 'Jamen, hvis du er villig til at arbejde hårdt nok, kan du gøre alt, hvad du vil .' Jeg sagde: 'Jeg skal være ingeniør,' fordi det var det mest mandlige, jeg kunne komme i tanke om. Så døde min far, da jeg var 12, og jeg beholdt den ambition, fordi jeg fortalte ham, at jeg ville gøre det, og for fanden, jeg gjorde det.



Hvem var din yndlings naturfagslærer?
Jeg tog fysik i mit sidste år på gymnasiet, og vores lærer, Doc, lignede meget min far havde set ud. Han var utrolig hjælpsom og støttende over for mig. Mit bedste minde er, at han hjalp mig med at forsølve et hønseben, ligesom du ville gøre et smykke. Det lyder som en virkelig dum ting at gøre, men på dette tidspunkt var det, man kunne gøre for piger, at bære en kyllingearm om halsen. Så jeg tænkte, at hvis jeg skal gøre det, vil jeg gerne have, at min skal være sølvbelagt, så jeg gik til Doc, og jeg sagde: 'Hvordan gør jeg det?' Han vidste ikke hvordan, så vi bare arbejdet på det. Vi var i stand til at tage nok blyanter og gnide nok bly ind i knoglen, så vi kunne få den til at lede elektricitet. Så forsølvede vi det. Jeg havde dette smukke hønseben, der var sølv i en dag, og derefter plettet.

Hvem er dit videnskabelige idol?
Richard Feynman. Han var den mest menneskelige af individer. I løbet af mit første år som ingeniør hos Cornell kom han og lavede en stor forelæsningsrække. Han sagde, at han fik en masse crank mail, og han læste hvert stykke af det, fordi han ikke kunne stå for tanken om, at nogen med evnen til at tænke på forskellige måder ville komme med en idé, som han havde savnet. I disse dage, hvor jeg får en enorm mængde af den slags ting, må jeg indrømme, at jeg i det mindste scanner det, fordi Richard Feynman sagde, at jeg kunne ende med at få en smart idé på den måde.

Hvis du vil tillade mig et andet videnskabeligt idol, er det admiral Grace Hopper [der arbejdede for flåden og var en pioner inden for databehandling]. Jeg elsker bare hendes følelse af: 'Det er bedre at bede om tilgivelse end at bede om tilladelse.' Jeg troede, det var en ret god måde at håndtere en verden på, der ikke nødvendigvis var så åben og imødekommende for kvinder på visse områder som den skulle have været.

Så har jeg faktisk en tredje helt: Margaret Burbidge. Margaret er en astronom, sandsynligvis bedst kendt for et papir, hun skrev, der forklarer, hvordan stjerner skaber tungere og tungere grundstoffer ved at smelte dem sammen i en proces nukleosyntese . Det er det, der får stjerner til at skinne, det er derfra alle de tunge elementer i universet kom. Men det, jeg virkelig, virkelig beundrer Margaret for, er, at hun åbnede bjergtoppene for alle kvinder inden for astronomi. Da hun kom til USA, søgte hun om tid ved teleskopet ved Mount Wilson Observatory i det sydlige Californien og fik afslag. »Du kunne ikke have en kvinde der; det ville bare være for forstyrrende for vores mandlige kolleger,' sagde de, så hun fik sin mand Jeff til at indsætte observationsforslaget i næste cyklus. Hun gik som Jeffs natassistent, og hun gjorde dette i noget i retning af to år. Så søgte hun igen om teleskoptid på egen hånd. De sagde: ’Vi har allerede fortalt dig, at det ikke ville være muligt.’ Hun sagde: ’Hvad fanden? Jeg har været der i de sidste to år, og ingen lagde mærke til det, ingen blev forstyrret. Giv op!’ Så var det slut. Kvinder fik lov til at blive observatører på bjergtoppene.

Hvilken faglig præstation er du mest stolt af?
Jeg var meget stolt over at være projektforsker for NASAs SETI-program, og at vi lancerede det første systematiske program til at søge efter beviser for andre teknologier. Jeg følte mig faktisk stolt over mennesker generelt den dag. Jeg troede, Her er noget, vi faktisk går i gang med på grund af nysgerrighed . Det er et gammelt menneskeligt spørgsmål, og vi investerer virkelig lidt i at forsøge at besvare det spørgsmål, og det syntes jeg var fænomenalt. [NASAs program sluttede i 1993, men SETI Institute fortsatte, hvor det slap.]

Relateret video

Desktop Dagbøger: Jill Tarter

Hvad er hovedområderne for SETI-forskning?
SETI handler om at forsøge at finde beviser for en fjern teknologisk civilisation. Hvis vi kan opdage teknologierne, vil vi udlede, at der i det mindste på et tidspunkt var nogle intelligente teknologer, der byggede systemet. Der er to primære måder at lede efter teknologi på i øjeblikket. Den ene er at lede efter optiske lysglimt - impulser, der er så korte i tid, at de sandsynligvis ikke er blevet lavet af en astrofysisk kilde. Den anden måde er at bruge radioteleskoper til at lede efter bevidst udsendte eller lækage signaler [hvilket betyder, at teknologer har udsendt signaler målrettet eller ved et uheld]. Du leder efter noget, der åbenlyst er konstrueret. Hvad det betyder, ændrer sig over tid, efterhånden som vores teknologi ændrer sig. Vi gør, hvad vi kan med de værktøjer, vi forstår lige nu. Det kan meget vel være, at vi slet ikke leder efter eller lytter efter det rigtige endnu.

Er der en drømmevidenskabelig opdagelse, som du ville ønske, du kunne gøre?
Jeg er bestemt interesseret i at besvare dette spørgsmål 'Er vi alene?'. Så det er min drøm, at menneskeheden vil være i stand til at komme til en bedre forståelse af, hvor vi kom fra, og hvordan vi passer ind i kosmos potentielt med andre intelligente arter.

Tror du, vi finder svaret på det?
Nå, det gør vi ikke, hvis vi ikke kigger. Svaret kunne være, at vi er unikke – det er en fysisk mulighed. I fysik har vi denne sjove måde at tælle på. Vi tæller en, to, uendeligt, og så når du har et eller andet fænomen, og du kun har set ét eksempel på det, ved du ikke, om det er unikt. Men i det øjeblik du finder et andet eksempel, så ved du, at der er mange.

Er det rigtigt, at du er inspirationen til hovedpersonen i Carl Sagans bog Kontakt ?
Carl skrev en bog om en kvinde, der gør, hvad jeg gør. Der var et møde hos Cornell, som jeg gik til, og Carl sagde: ’Kom op til huset; vi holder cocktailreception i aften.’ Da jeg kom dertil, tog han og Annie [Sagans kone, Ann Druyan] mig til side. Annie sagde: ’Carl skriver denne science fiction-bog.’ Og jeg sagde: ’Jeg ved det. New York Times fortalte os, hvad det var for et forskud, han fik, og vi er alle sammen jaloux.« Så sagde Carl: »Nå, du tror måske, du genkender en af ​​karaktererne.« Og Annie sagde: »Jeg tror, ​​du vil kunne lide hende. '

Kunne du lide bogen?
Jeg gjorde. Jeg forventede, at karakteren var en person, som jeg vagt kunne have empati med, men jeg begyndte at læse bogen, og jeg tænkte: 'Hvad? Carl ved det ikke om mig! Hvordan vidste han det?« Så huskede jeg en begivenhed arrangeret af, som jeg husker, American Association of University Women, hvor vi spurgte hinanden, hvordan det var, at vi endte med disse ph.d.'er og ikke faldt ud af rørledningen før det. Hvad var det, der gjorde, at vi kunne lykkes i det mindste på dette niveau? Vi fandt ud af, at for godt halvdelen af ​​os var vores fædre den største indflydelse i vores tidlige liv, og vores fædre var døde unge. Vi kom med den forklaring, at vi alle lærte Grib dagen lektion: at gribe muligheder, når de opstår, fordi de ikke altid vil være der. [Resultaterne af diskussionen blev inkluderet i en rapport, men det er uklart, om de formelt blev offentliggjort.] Grunden til, at jeg fortsætter med dette, er, at jeg faktisk sendte Carl en kopi af den undersøgelse på et tidspunkt, og jeg indså, at Jeg var den absolutte plakatpige for det studie. Jeg tror, ​​at han bare brugte studiet i stedet for mig personligt til de dele af karakteren.

Hvad nyder du mest ved dit job?
Videnskabelig udforskning, som falder naturligt for os alle. Hvis du arbejder på det, kan du bruge hele dit liv på den måde at løse gåder og besvare spørgsmål. Det er absolut det mest givende. Jeg kan ikke love, at SETI vil opdage et signal på noget tidspunkt, men jeg kan være meget sikker på, at vi vil gøre et bedre stykke arbejde i morgen, end vi gør i dag, fordi vi har fundet ud af en måde at gøre det endnu bedre på . At lære nye ting er et rigtig højt niveau.