Bekymringer om vandkraft vokser, efterhånden som Colorado River Reservoirs bliver ved med at falde

Bekymringer om vandkraft vokser, efterhånden som Colorado River Reservoirs bliver ved med at falde

Bureau of Reclamation Glen Canyon Dam manager, Bob Martin, står på en afsats med udsigt over Colorado-floden, når den forlader Lake Powell. Kredit: Luke Runyon/KUNC

Denne artikel er en del afVidenskabens tilstand, en serie med videnskabshistorier fra offentlige radiostationer i hele USA. Denne historie blev rapporteret af Luke Runyon den KANIN .


Vandstanden bag Colorado-flodens største dæmninger nærmer sig hurtigt eller allerede på rekordlave niveauer. Den historiske 21-årige megatørke, der klemmer nogle vestlige staters vandforsyninger, vil sandsynligvis også begynde at dukke op i energiregningen, fordi disse dæmninger ikke kan producere så meget elektricitet.



Problemet er mest akut ved Upper Colorado River-bassinets største reservoir: Lake Powell. Ved bunden af ​​Glen Canyon Dam i det nordlige Arizona flyder Colorado-floden kold og klar ud. På kløftens vægge vokser mos, hvor vand bagved dæmningen langsomt siver gennem den røde sandsten. Luften summer af elektricitet.

'Hvis penge havde en lyd, ville det være det,' sagde Bob Martin om den elektriske brummen. Han er dæmningens leder for US Bureau of Reclamation.

'Du kan høre elektriciteten,' sagde han. 'Det er at holde lyset tændt på virksomheder, AC tændt i dit hjem, strøm til hospitalerne, you name it. Det er virkelig en rygrad i vores samfund nu.'

Transmissionslinjer fra Glen Canyon Dams kraftcenter løber fra bunden af ​​dæmningen til toppen af ​​canyonen. Kredit: Luke Runyon/KUNC

Over vores hjelme løber tykke metaltransmissionsledninger fra dets kraftcenter til tårne ​​på toppen af ​​kløften. Når hedebølger brænder Vesten, som de har gjort i år, siger Martin, at dæmningen kan frigive mere vand for at imødekomme det øgede energibehov i steder som Colorado Springs, Mesa, Arizona, St. George, Utah og Navajo Nation. Mange landlige elektriske kooperativer i Colorado River-bassinet er også afhængige af Glen Canyon og vandkraft genereret ved mindre dæmninger i Utah, Colorado og New Mexico.

'Når solen går ned, og det stadig er varmt, og vinden ikke blæser, og du stadig har efterspørgsel på nettet, folk kører deres aircondition, så skal den strøm komme fra et sted,' sagde Martin. 'Det er fordelen ved vandkraft, at vi kan tænde for strømmen inden for få minutter for at sætte den på nettet.'

Lake Powell er landets næststørste reservoir. Senere i juli forventes det at nå sit laveste punkt, siden det først blev fyldt i 1960'erne, og det forventes at falde under det tidligere lave niveau i 2005. Reservoirets niveau er i øjeblikket på 3.557 fod over havets overflade. Det forventes at falde til 3.515 fod til næste forår. I en højde af 3.490 fod er vandkraftproduktion ved dæmningen ikke længere mulig. Opvarmning af temperaturer fra klimaændringer og Vestens manglende evne til at bevare er skylden.

Inde i dæmningen bevæger vandet sig gennem generatorer for at trække strøm ud til 5 millioner mennesker i syv vestlige stater: Nevada, Arizona, New Mexico, Utah, Wyoming, Colorado og Nebraska. Efterhånden som søen falder, gør dens elproduktion det også, fordi der er mindre vandtryk til at drive turbinerne. Det tryk, der bygger sig bag en dæmning og gør generatorer mere effektive, kaldes hydraulisk hoved.

Generatorer producerer vandkraft inde i Glen Canyon Dam i det nordlige Arizona. Kredit: Luke Runyon/KUNC

Med en kommende mangelerklæring fra den føderale regering og restriktioner for vandleverancer beskrevet i flodens foreløbige retningslinjer fra 2007, vil Glen Canyon Dam passere mindre vand i 2022 og gøre det med mindre hydraulisk løftehøjde, hvilket betyder, at dens samlede vandkraftproduktion vil falde yderligere.

Vandkraftproduktionen ved Glen Canyon er faldet med omkring 16 %, og dens kapacitet er faldet omkring 20 % siden år 2000.

Tilstrømningen til Powell fra Colorado- og San Juan-floderne er i år blandt de tre laveste, der er registreret, med 24 % af det langsigtede gennemsnit. Nedstrømskrav og langvarige aftaler mellem bassinstaterne vil presse Powell til et historisk lavpunkt uden nogen lettelse i sigte. Lignende fald ved Hoover Dam sker også.

'Selv med effektivitetsforbedringer forventes virkningerne af vandkraftproduktion at fortsætte,' skrev Bureau of Reclamation hydrologer i en rapport fra marts 2021. 'Nuværende fremskrivninger for vandkraftproduktion ved Hoover Dam indikerer, at der er en relativt høj sandsynlighed for en reduktion på 0,5 procent til 2,5 procent i vandkraftproduktion fra år til år i løbet af de næste 5 år.'

'Det er ikke holdbart at fortsætte med at frigive den mængde vand, når der ikke kommer så meget ind,' sagde Martin.



De faldende vandstande har sendt dem, der markedsfører og distribuerer vandkraft i Colorado-floden til deres kunder, for at finde ud af, hvordan de kan indhente energiunderskuddet.

'Det er en vanskelig samtale i den forstand, at alt, hvad vi skal levere, er dårlige nyheder,' sagde Clayton Palmer fra Western Area Power Administration eller WAPA. Agenturet distribuerer og markedsfører Glen Canyon Dams kraft.

Med søen på tilbagegang sagde Palmer, at hans agentur i år bliver nødt til at købe millioner af dollars i ekstra elektrisk strøm på det åbne marked for at opfylde deres kontrakter.

'Samtaler med vores kunder har været centreret om, hvor meget mindre du skal levere, eller hvor meget mere skal du hæve din pris?' sagde Palmer.

Lake Powell nærmer sig et rekordlavt punkt, da Colorado River-bassinet opvarmes på grund af klimaændringer. Kredit: Luke Runyon/KUNC

WAPA har allerede startet processen med at hæve sine rater med 14 % i mindst de næste to år. Det, der gør det endnu sværere at planlægge, sagde Palmer, er, at ingen er sikker på, hvor slemt det kan blive, hvis de tørre og varme forhold fortsætter.

'Er dette et sæt år, der er tørrere, som vil blive efterfulgt af et sæt år, der er vådere?' han sagde. 'Eller har der været en systematisk ændring i klima og hydrologi i Colorado River-bassinet, så vi kan forvente, at disse forhold er det nye normale i tilfælde af vandkraft?'

Selv med 2021s historiske lavpunkter, genererer Colorado-flodens dæmninger stadig vandkraft. Det, der er usikkert, er, hvad endnu et år så tørt som dette kunne gøre for energiproduktionen i vandskellet.

'Jeg tror, ​​det er blevet beskrevet som et langsomtgående togvrag,' sagde Eric Kuhn, den tidligere generaldirektør for Colorado River District. 'Fordi det har taget os 22 år at gå fra fuld til, hvor vi er.'

Kuhn siger, at det tager en række tørre år tilbage til ryg at bringe flodens elproduktion i fare. Lake Powell har nu set to i træk. En mere kunne sætte gang i et fuldstændigt tab af vandkraft ved reservoiret.

'Jeg vil sige, at der er 40 til 50% chance for, at vi i vinteren 2023 kunne se Lake Powell-niveauer blive trukket ned til eller under minimumseffekt,' sagde Kuhn.

Intet af dette burde komme som en overraskelse, sagde Eric Balken fra Glen Canyon Institute, en miljøgruppe baseret i Utah.

'Jeg tror, ​​at for mange mennesker er skriften på væggen,' sagde han.

Balkens gruppe går ind for at trække ned Lake Powell med vilje og lade dets vand strømme nedstrøms at fylde Lake Mead . Colorado River-systemet bør nu styres for et kæmpe reservoir, ikke to, sagde Balken. Miljøgrupper har opfordret til at dræne søen i årtier; de ser dens dæmning som et symbol på Vestens vandoverskud. Uden reservoiret ønsker Balkens gruppe at se Glen Canyon restaureret.

Og selvom vandforvaltere ikke aktivt vælger at give slip på Lake Powell, kan klimaændringer ende med at gøre det for dem, sagde han.

'Den Lake Powell, vi kendte i 80'erne og 90'erne, kommer sandsynligvis ikke tilbage,' sagde Balken. 'Og hvad angår klimadataene, behøver du ikke være matematiker for at se trendlinjen.'

Klimaforskere siger, at temperaturerne sandsynligvis vil blive ved med at stige, hvilket belaster ikke kun regionens vandforsyning, men også dens energinet.


Denne historie er en del af den løbende dækning af Colorado-floden, produceret af KUNC i Colorado og støttet af Walton Family Foundation.