David Livingstones biller

David Livingstones biller

Kurator Max Barclay fandt 18 biller på lager på Londons Natural History Museum, som var blevet indsamlet under David Livingstones ekspedition langs Zambezi-floden i Afrika. © The Trustees of The Natural History Museum, London 2014. Alle rettigheder forbeholdes.

David Livingstone samlede biller, formoder jeg?

Det er spørgsmålskuratoren Max Barclay tænkte for nylig, da han faldt over en kasse med biller, hvoraf nogle bar mærker med den berømte skotske opdagelsesrejsendes navn, i Londons Naturhistorisk Museum . Prøverne er bevis på, at Livingstone samlet indsamlede biller i løbet af sine seks år rejse langs Zambezi-floden i Afrika, fra 1858.



'Hvad vi ikke vidste, er, at Livingstones ekspedition indsamlede ordentlige videnskabelige eksemplarer af biller, og at disse havde overlevet,' siger Barclay.

Før kassen blev opdaget, kendte kuratorerne kun til to billeeksemplarer, der var blevet udtaget under Livingstones lange tur - en goliatbille og en almindelig blomsterbille (den ene var blevet fundet af en botaniker om bord). Fra disse to er samlingen nu vokset til 20 eksemplarer, svarende til 11 arter. 'Vi har øget antallet af kendte Livingstone-prøver med en størrelsesorden,' siger Barclay.

Barclay fandt insekterne, da han katalogiserede prøver til museets voksende digitale database. De lå blandt usorterede kasser i museets 10 millioner stærke billeprøvesamling (svarende til omkring 200.000 arter), tilsyneladende overset af tidligere kuratorer, sandsynligvis fordi arterne ikke er nye for videnskaben. Barclay formoder, at ingen havde bemærket Livingstones navn trykt med små bogstaver på mærker, der er fastgjort til de enkelte prøver.

Billerne var en del af en privat samling ejet af Edward Young Western, en advokat, hvis insekteksemplarer blev doneret til museet for næsten 100 år siden, da han døde i 1924. De omfatter den brogede gyldne langhornsbille, der vises på billedet nedenfor.

En broget gylden langhornsbille ('Tragocephala variegate') fra David Livingstones samling. © The Trustees of The Natural History Museum, London 2014. Alle rettigheder forbeholdes.

Dette slående eksemplar ( Tragocephala variegata ) er almindelig i hele den sydlige halvdel af Afrika. Den har fået sit navn fra de lange antenner - 'hornene' - der kan vokse ud af kroppens længde. Mange langhornsarter er kendte bi- eller hvepse-efterligninger: Deres skarpe sorte og gule farve får rovdyr til at tro, at de er farlige, når de faktisk ikke er det. Denne art lever af baobab-, mango- og løvtræer som afrikansk mahogni. Larverne borer sig ind i træ, hvilket kan skade fødevareafgrøder og kommercielle hårdttræer. 'I nogle tilfælde kan det være et skadedyr ved at svække eller ødelægge træernes tømmer,' siger Barclay.

I 2012 fulgte en gruppe museumsforskere ledet af entomolog Hitoshi Takano Livingstones ekspedition som en del af deres afrikanske feltforskning. De samlede eksemplarer undervejs, og vendte tilfældigt tilbage med næsten alle de samme arter, der optræder i Livingstone-samlingen (plus mange flere). Sammenligning af de ældre eksemplarer med den samme art indsamlet under den seneste ekspedition kan give indsigt i miljøændringer, der er sket i regionen gennem de sidste 150 år.

For eksempel, 'der var en bille Livingstone havde, som vi ikke kom med på vores ekspedition, og den seneste ekspedition ville have været meget mere grundig,' siger Barclay. 'Det er interessant, at den art mangler, og det kan betyde, at den er væk' - måske som følge af ødelæggelse af levesteder eller virkningerne af klimaændringer, men disse forslag ville kræve flere data at bekræfte, ifølge Barclay.

De to insektsamlinger er nu udstillet side om side på museet, og vil være i flere måneder.

* Denne artikel blev opdateret den 2. december 2014 for at afspejle følgende rettelse: Et tidligere citat fra Max Barclay udtalte, at de prøver, der blev indsamlet på Livingstone-ekspeditionen, var steget med 'størrelsesordener'. Mere præcist er de steget med 'en størrelsesorden'.