Den grønne komet

Den grønne komet

Kometen Lovejoy har sandsynligvis passeret gennem det indre solsystem mindst én gang allerede - vi var bare ikke i live for at se det. Klik på det øverste højre hjørne af diasshowet ovenfor for at forstørre billedet og se det i fuld størrelse. Foto venligst udlånt af Gerald Rhemann

Du siger, at dit nytårsforsæt er at stoppe med at stirre så meget ned på din telefon? Her er en grund til at slå op. Dette billede viser kometen Lovejoy, en lys himmelsk kugle af støv og is sandsynligvis båret fra Oort sky og i øjeblikket rejser hen over himlen på den nordlige halvkugle. Mens fotograf Gerald Rhemann fik skudt den 22. december (fra den sydlige halvkugle), vil tilfældige observatører i den øverste halvdel af verden muligvis kunne nyde showet ind i februar.

'Så lyse kometer [vises kun] hvert par år i gennemsnit,' siger Matthew Knight, en forsker, der studerer kometer kl. Lowell Observatorium i Flagstaff, Arizona. Nogle seere med skarpt syn kan faktisk være i stand til at udspionere det med det blotte øje fra et sted langt fra bylys (for eksempel Arizona-ørkenen eller Michigan's Upper Peninsula).



Men de fleste skywatchers vil sandsynligvis have gavn af en teleskoplinse af en slags. Den gode nyhed er, at en kikkert - for eksempel et par 10 x 50'ere - burde gøre det trick, ifølge Dean Regas, opsøgende astronom ved Cincinnati Observatorium . 'Jo længere væk fra byens lys du kan komme, jo bedre,' tilføjer han.

Kometer så lyse [vises kun] hvert par år i gennemsnit

De bedste visningsforhold begynder lige efter mørkets frembrud, når klare stjerner dukker op. Komet Lovejoy (officielt udpeget C/2014 Q2 ) vises højest på den sydlige himmel omkring klokken 20 eller 21 – og jo højere den er, jo mindre atmosfære vil du kigge igennem, og jo bedre vil du være i stand til at se den, siger Regas. I denne uge, 'når du ser Orions bælte, er det en indikation af, at du nok kan begynde at lede efter det,' siger han. (Dette kort fra Himmel & Teleskop magasinet kortlægger kometens vej.)

'Det er bestemt større end de stjerner, der også er i feltet, [og] du kan se det bevæger sig. Hvis du er der i en halv time, kan du se, at den er flyttet i forhold til stjernerne i nærheden,' tilføjer Knight [hvis du bruger et teleskop eller en kikkert].

Du kan endda bemærke en grøn glød. Hvorfor? Når ultraviolet lys fra solen rammer gasmolekyler i kometens koma, bliver de ophidsede. For at vende tilbage til en stabil tilstand frigiver disse molekyler energi ved forskellige bølgelængder, 'og den, som vi tilfældigvis ser lettest med det menneskelige øje, er den, der er midt i, hvor vores øjne er [mest] følsomme' - dvs. , den grønne region af det synlige spektrum, siger Knight. De molekyler, der er ansvarlige for grønt, er par af carbonatomer, kaldet diatomisk carbon. (Andre gasmolekyler i koma udsender også energi, når de er ophidsede - bare ikke ved bølgelængder, som vi kan se, eller ikke med samme intensitet som diatomisk kulstof. For mere, tjek Knight's artikel om kometen ISON, som også lyste grønt.)

Regas siger, at mange seere dog ikke vil bemærke den grønne farvetone. I stedet vil de se, hvad han beskriver som en 'grå fuzzball'. Mennesker ser ikke farver så godt i svagt lys, selvom 'nogle mennesker kan have lidt forskellige følsomheder,' siger Alan MacRobert, en seniorredaktør hos Sky & Telescope, som har været holde styr på Comet Lovejoy. Brug af et instrument, der lukker mere lys ind - for eksempel et teleskop i stedet for din grundlæggende kikkert - kan hjælpe dig med at opdage kometens ir. Og 'kameraer er mere følsomme over for farver i svagt lys, end det menneskelige øje er,' siger han, hvilket forklarer de imponerende billeder, som fotografer har rullet ud.

Gerald Rhemann skabte billedet ovenfor ved hjælp af et fjernstyret privat observatorium - udstyret med en astrograf (et teleskop specielt designet til astrofotografering), kamera og montering - placeret ved Southern Sky Lodge i Namibia, hvor der er 'fremragende observationsforhold.' skrev han i en mail. Billedet er en sammensætning af flere billeder taget med forskellige filtre.

Den 30. januar komet Lovejoy - den femte komet opdaget af amatørastronomen Terry Lovejoy, som lokaliserede den fra Australien i august sidste år - vil nå perihelium, dets nærmeste punkt til solen, omkring 120 millioner miles. 'Det er, når det kunne være dets absolut klareste,' siger Regas, selvom det vil være længere fra Jorden, på lidt mindre end 70 millioner miles. 'Hold øje med den resten af ​​måneden' for at se, om dens lysstyrke ændrer sig, foreslår han. 'Alle kometer er vægelsindede dyr, det er helt sikkert. Du er ikke sikker på, hvad de vil gøre, hvordan de vil klare sig.'

Hvis du ikke fanger den susende kugle inden for de næste par uger, skal du vente yderligere 8.000 år eller deromkring, før den kommer tilbage. Det er det fascinerende ved kometer, siger Regas. 'De er skjult for det meste af deres liv, fordi de befinder sig langt i den fjerne del af solsystemet, og vi kommer til at se dem ved disse [flygtige] sjældne lejligheder.'

Har du set kometen Lovejoy? Send os dit billede på webstedet[at]sciencefriday.com.

*Denne artikel blev opdateret den 13. januar 2015 for at afspejle følgende ændringer: Kometen 'striber' teknisk set ikke hen over himlen, som teksten oprindeligt sagde. Også den advarsel blev tilføjet, at man skal bruge et teleskop eller en kikkert for at se kometen bevæge sig i forhold til stjernerne i løbet af en halv time. Og endelig sagde billedteksten oprindeligt, at kometen har passeret gennem Jordens bane før. Kometen passerede ikke, og passerer ikke gennem vores bane, men snarere gennem det indre solsystem.