Disse affyringsramper tog mennesker til månen. Vil stigende tidevand bringe dem ned?

Disse affyringsramper tog mennesker til månen. Vil stigende tidevand bringe dem ned?

Launch Complex 37 er nu hjemsted for United Launch Alliances launchpad. Men det er også et historisk opsendelsessted, der bruges af NASA til tidlige Apollo-missioner. Kredit: Alexa Lim

Denne historie er en del af vores fejring af 50-årsdagen for Apollo 11-missionen. Du kan også besøg disse affyringsramper på Google Earth . Se resten af ​​vores særlige dækningher.




Cape Canaveral ligger på Floridas østkyst. Alle de store missioner til rummet opsendt fra komplekserne på rumkysten, inklusive Gemini, Apollo og rumfærgen.

Luftvåbnet valgte dette sted, fordi det er tæt på ækvator. Når du sender en raket mod øst herfra, får den et lille løft fra jordens rotation - hvilket er fantastisk til at komme til månen. Og hvis du har et raketuheld, er det ikke noget problem. Det kan styrte ned i havet.

Men næsten 60 år senere er havet problemet - og det er klar til at skylle væk, ikke kun vores fortid, men også vores nutid.

Kompleks 34 set fra den nærliggende strand. Kredit: Alexa Lim

Complex 34 var et af de steder, hvor Apollo-historien blev lavet, både katastrofal og betydningsfuld. Den tragiske brand fra Apollo 1 skete her og dræbte tre astronauter på affyringsrampen. Blot et år senere blev Apollo 7 lanceret fra Complex 34 for at blive den første tre-personers bemandede mission til rummet.

I dag ligger komplekset stille og forladt. De eneste lyde, du kan høre, er et par krat-jays kvidrende og rullende havbølger fra den nærliggende strand. Når du står midt på den tidligere affyringsrampe, er det svært at sige, hvor du er. Brasilianske pebertræer har overtaget området. Træstammer stikker ud af tunneler, der førte til kommunikationskabler. Der er et rustende affyringsbord, som engang holdt Saturn 1B-raketten. Smuldrede bygninger med åbne døre er spredt rundt omkring.

Det forringede affyringsbord sidder blandt de andre ruiner af Complex 34. Kredit: Alexa Lim Kredit: D Peterschmidt Kredit: Lori Collins

'Jeg tænker altid på Abernes Planet når jeg kommer herud. Det er ligesom, hvad sker der her?' siger Lori Collins, en arkæolog ved University of South Florida i Tampa. Hun har vandret gennem tropiske jungler i Mellemamerika for at afsløre 2.000 år gamle stenskulpturer, og hun har undersøgt middelalderklostre i Armenien.

Nu fokuserer hun på mere moderne steder: De nedlagte NASA-lanceringskomplekser på Cape Canaveral, dem, der blev brugt i de tidlige dage af rumflyvning under Gemini- og Apollo-missionerne. Det er afgørende at forstå disse historiske steder, fordi fremtiden for rumflyvning bygges oven på de fodspor, som disse tidligere missioner har efterladt.

[ Tag en rundtur på Cape Canaverals historiske lanceringssteder på Google Earth. ]

På Complex 34 er det ikoniske røde affyringstårn og de fleste af de originale strukturer væk. Det, der er tilbage, er at sidde i den varme Florida-sol og blive tæret af den salte havluft - en af ​​de værste slags miljøer, hvis du vil bevare noget. 'Disse ting var ikke beregnet til at holde,' siger Collins.

Saturn I-raketten på pad 34 til SA-3-missionen i november 1962. Kredit: NASA

Collins' mål er at redde det, der er tilbage af komplekset. Ved at bruge gamle fotos, tegninger og LIDAR (laserscanning) stykker hendes team sig sammen og bevarer, hvordan ingeniørerne oprindeligt byggede dette sted. Men hvad disse ingeniører oprindeligt havde til hensigt, er ikke altid klart.

'Nogle gange fik de ikke designet helt til at passe til, hvad det byggede ud som,' siger Collins.'Så vi er virkelig nødt til at dechifrere.' Hun starter med at få koordinaterne til de eksisterende strukturer og estimerer placeringen af ​​manglende funktioner, som strukturer, der er faldet fra hinanden eller mangler en væg eller simpelthen ikke eksisterer længere. Når det arbejde er udført, begynder de at scanne. Ved at bruge lasere og 3D-kameraer registrerer de detaljerne på affyringsrampen ned til millimeterskalaen.

Et af de elementer, hun dokumenterer, sidder på kanten af ​​komplekset. De to stykker ligner rustne skateboardramper i stål, men de var faktisk kæmpestore stålflammeafvisere. Saturn 1B-raketten (forgængeren til den større Saturn V, der bragte mennesker til månen) skabte 1,6 millioner pounds fremdrift - syv gange mere end et kraftigt 747-fly. Disse deflektorer, som blev kørt ind under raketten, ville forhindre den enorme flamme i at forbrænde alt - og alle - i nærheden.

En af de rustne flammeafvisere. Kredit: Alexa Lim Flammeaflederen afvisende flammer, via SaveHangerS

Hun og hendes team bruger højopløsningsscanningerne til at skabe et virtuelt museum over disse artefakter. “Jeg kan printe 3D-modeller ud. Og man kan kombinere det med virtual reality,” siger hun. Designet og lektionerne fra hver tidligere mission danner trædestenene, der fik os til, hvor vi er i dag - og Collins håber, at fremtidige generationer kan udforske stederne, før der sker yderligere skade på dem.

Kredit: University of South Florida

Regina Spellman gestikulerer mod Complex 39B med Science Friday-produceren Alexa Lim. Kredit: D Peterschmidt

Lige på den anden side af bugten er epicentret for moderne rumflyvning: Complex 39B, hjemsted for NASAs Kennedy Space Centers aktive affyringsrampe. Hver tidligere mission, fra Apollo til Shuttle-programmet, er stadig her i de rør, ledninger og tårne, der er indbygget i komplekset.

Personen, der sørger for, at rumalderens indvolde i denne pude forbliver intakte og opgraderet, er Regina Spellman, en senior projektleder for NASA. Hun er ansvarlig for byggeriet af Complex 39B, hvor fremtidige rumfartøjer vil rulle ind og blive tilsluttet til opsendelse. 'Vi er lidt ligesom autocamperen, og [når] autocamperen dukker op, [giver vi] alle forbindelserne,' siger hun.

Spellman forbereder puden til NASAs næste raket, den største nogensinde bygget: Space Launch System (SLS). SLS vil få rumagenturet til månen og det dybe rum udenfor, og hun forbereder sig på det ved at eftermontere resterne af Apollo.

Doner til Science Friday

Invester i videnskabsjournalistik af høj kvalitet ved at give en donation til Science Friday.

Lori Collins er ligesom arkivaren, der bevarer layoutet af de historiske affyringsramper. Spellman er arkitektbygningen oven på disse tegninger. 'Det er som at bygge et helt nyt hus versus at ombygge et gammelt victoriansk hjem,' siger Spellman. “Man ved nogle gange ikke, hvad der gemmer sig bag tapetet.

Det store renoveringsprojekt, hun arbejder på nu, er flammegraven - en 50 fod dyb brandgrav. SLS vil producere 8,4 millioner pounds af fremdrift - fem gange kraftigere end sin forfader, Saturn 1B-raketten. Med mere fremdrift kommer behovet for noget mere robust end den indbyggede flammeafviser på Complex 34. Opgraderingen indebærer at trække Apollo-tidens mursten ud og beklæde skyttegraven med 100.000 nye brandsikre. 'Du kan se de tre forskellige generationer alle arbejde problemfrit sammen. Vi er fortsat med at bygge på vores historiske fortid, siger hun.

Kredit: D Peterschmidt

Tilbage ved det historiske Complex 34 ligger store, blegede skaller og det, der ligner pimpsten og drivtømmer, spredt ud over stranden. Men når du ser nærmere efter, indser du, at det er bidder af beton og rustne rør. Stykker af Complex 34 går i stykker og går langsomt ud på havet.

Resten af ​​rumkysten kunne se sådan ud i fremtiden. Havniveauet i dette område forventes at stige fem til otte tommer i de næste tre årtier. Kombiner det med orkanerne og oversvømmelserne, der skyller strandene væk, og du begynder at indse, at dette aktivitetscenter for NASA, SpaceX og Jeff Bezos' Blue Origin ligger på et sårbart sted.

'Jeg tænker lidt på, at det er som en truet art,' siger Collins. 'Alle disse skatte er her. Og når de først er væk, er de væk.'

Det er noget, som Spellman skal kæmpe med tilbage på Complex 39B, hvor NASA planlægger den næste månemission. Et af projekterne i nærheden af ​​stedet er en 3 mil lang klit, der tjener som en beskyttende barriere til de aktive opsendelsessteder. Det har været der siden sidste år, da det erstattede en 2 kilometer lang klit, der blev fejet væk af orkanen Sandy i 2012. Kysten havde allerede trukket sig tilbage med 65 fod, da den nye barriere blev installeret. Don Dankert, miljøprogramleder for NASA's kystlinjerestaureringsprojekt, leder dette projekt.

'Vores største bekymring er kystlinjeerosion,' siger Dankert. 'Vi ønsker at beskytte den indre infrastruktur mod stormfloden og mod potentialet for oversvømmelser i landet. Jeg vil sige, at det [er] et meget presserende spørgsmål.'

Opbygning af den beskyttende klit i oktober 2018. Kredit: NASA/Kim Shiflett

[ Vil du se, hvor den beskyttende klit er? Se vores interaktive historie på Google Earth. ]

I dette moderne rumkapløb kan spillerne være forskellige, men de må alle kæmpe med det samme eksistentielle spørgsmål: Hvordan vil rumkysten kæmpe mod en fremtid med stigende havniveauer og klimaændringer - og hvad vil der ske med de steder, der er tilbage i dens kølvand?


Yderligere læsning