Ekstra, ekstra! Blå enhjørninger og mand-flagermus går på månen! …Ret?

Ekstra, ekstra! Blå enhjørninger og mand-flagermus går på månen! …Ret?

Det følgende er et uddrag fra Årsagen til nattens mørke: Edgar Allan Poe and the Forging of American Science af John Tresch.


Køb bogen

Årsagen til nattens mørke: Edgar Allan Poe and the Forging of American Science



Købe

Bat Men i Gotham

Modsætningerne i Poes poetiske teorier og hans kærlighed til 'det håndgribelige dunkle' var af et stykke med de filosofiske, tekniske og videnskabelige spændinger i hans tid. I tidens nye videnskaber - hastigt formidlet i nye tidsskrifter, lyceaer og foredragssale, båret med jernbane og dampbåd - blev ideer om forholdet mellem ånd og stof og mellem Gud og mennesker undersøgt, udfordret og væltet. Nye opdagelser og videnskaber, sammen med pressens hektiske tempo og ubarmhjertige overraskelser, efterlod læserne i alvorlig tvivl om, hvem og hvad de skulle tro.

For eksempel hævdede den nye og kontroversielle videnskab om frenologi at forklare menneskets karakter ved empirisk observation af kraniet. Det blev lanceret i slutningen af ​​det attende århundrede i Wien af ​​Franz Gall og promoveret i Paris, og fik støtte blandt de stigende middelklasser i Storbritannien og USA. Frenologi mente, at menneskers karakterer og mentale kapaciteter - amativeness (eller kærlighed), industri og idealitet (eller fantasi) - var placeret i forskellige organer i hjernen. Fordi kraniet fulgte hjernens form, viste fremspring i forskellige dele af hovedet større eller mindre organer for hver egenskab.

Frenologi var en engagerende, praktisk videnskab. At optimere venner og fjender efter deres udseende og se andre få deres karakter læst fra bumpene på deres kranier gav endeløs morskab. Beskæftiger sig med emner af universel interesse, det kunne mestres med individuel undersøgelse. Det gav også anledning til kontroverser. Den skotske frenolog George Combes populære Constitution of Man erklærede blankt, at 'mentale kvaliteter er bestemt af hjernens størrelse, form og konstitution'; på trods af hans argumenter for videnskabens forenelighed med kristendommen, syntes sådanne udtalelser at benægte troen på en evig sjæl uafhængig af kroppen.

Ved at gennemgå den fjerde udgave af en frenologi-lærebog sagde Poe modvilligt: ​​'Vi kan lige så godt beslutte os for at lytte.' Et par måneder senere skældte han en anden forfatter ud for at angribe frenologien uden at studere den. I marts 1836, i en anmeldelse af Frenologi af Mrs. L. Miles - solgt med trykte kort og et keramisk hoved - havde Frenologi, Poe besluttet, 'antaget majestæten af ​​en videnskab; og som videnskab er den blandt de vigtigste.' Frenologiens metoder og begreber ville løbe gennem hans kritik og fiktion.

I sommeren 1835 kom en anden populærvidenskabelig sensation til syne: Halleys komet, der sidst blev opdaget i 1759. Iværksættere satte et teleskop op i City Hall Park i New York, og tog seks cents for et kig. I volden af ​​denne 'ejendommelige mani' bemærkede P. T. Barnum, at 'hele samfundet endelig var bogstaveligt talt optaget af kun lidt andet end stjernekiggeri.'

En anonym avisserie i New York Sun , den første af de penny dagblade, der blev solgt af 'newsboy-systemet' på gadehjørner, tappede sommerens astronomiske feber. I august 1835 blev Sol kørte en eksklusiv forside: 'Opdagelser i månen,' siges at være genoptrykt direkte fra Edinburgh Journal of Science . Den beskrev detaljeret, hvad John Herschel ved det astronomiske observatorium i Sydafrika så med et gigantisk teleskop; dens billeder blev smidt op på en væg ved hjælp af en 'hydro-oxygen'-lampe. Denne nye form for belysning – ved at anvende det kemiske princip om teatralsk rampelys, udviklet af Robert Hare og Michael Faraday – drev nye og blændende magiske lanterneshows i lyceumssale ved at projicere naturlige vidundere og farvestrålende fantasier. Fastgjort til et mikroskop kunne oxyhydrogen magiske lanterner afsløre skjulte verdener af insekter, væv og små naturlige strukturer.



I den Sol rapport, afslørede denne optiske teknologi, knyttet til et teleskop, verden på månen. På væggene i Cape Town observatoriet observerede Herschel og hans kolleger huler farvet som rubiner, store søer, skyhøje bjerge, frodige skove og, ved nærmere eftersyn, hornbjørne, zebraer og blå enhjørninger. Mest forbløffende, rapporterede det femte afsnit, så de menneskelignende skabninger stå på to ben og flyve med vinger, sammen med beviser på civilisationen af ​​disse 'mand-flagermus', inklusive perfekte pyramider kronet af reflekterende glober.

Med månehistorien steg avisens oplag til mere end sytten tusinde, ti gange konkurrenternes. Serien blev uddraget og diskuteret på tværs af Amerika og Atlanterhavet. Besøgende bombarderede Herschel med spørgsmål om månelivet. Ifølge en legende kom Yale Universitys astronomiprofessorer Elias Loomis og Denison Olmsted til Solens kontor kræver at se originalen Edinburgh rapport; redaktøren sendte dem på en vild jagt fra printer til printer. Serien endte i katastrofe: den sidste del rapporterede, at Herschels teleskop, rettet mod solen, skabte en lysstråle så intens, at observatoriet brød i brand og brændte. I slutningen af ​​august afkræftede Herald historien ved at dokumentere dens modsigelser. Dens anonyme forfatter, abolitionisten og reformatoren Richard Adams Locke, bekendte sin identitet på tryk - fire år senere.

'Opdagelser i månen' udkom to måneder efter Poes 'Hans Pfaall' - også en realistisk fortælling om måneudforskning. Poe accepterede offentligt Lockes påstand om ikke at have set den tidligere fortælling, men uanset om Locke var blevet inspireret af Poe eller ej, lærte 'Moon Hoax' Poe mindeværdige lektioner. Overraskende fakta gav et greb for læsernes fantasi, især når de blev udtrykt i sproget med teknisk bevis og præcis observation. 'Ikke én ud af ti miskrediterede' kontoen, bemærkede Poe. Selv dem, der ikke troede, var ivrige efter at købe og debattere det.

Ligesom Daniel Defoes Robinson Crusoe , som Poe anmeldte i en ny illustreret udgave fra Harper & Brothers, besad Lockes 'Discoveries in the Moon' den sjældne kvalitet Poe kaldet 'the potent magic of verisimilitude.' Defoe vævede en litterær trylleformular gennem sin 'store abstraktionskraft' og stærke 'identifikationsevne.' Ved at overmande læserens fantasi gennem viljestyrke blev hans dybe tekniske kunst usynlig. Historien kunne ikke skelnes fra selve livet.

Lockes 'Opdagelser i månen' antydede, at både videnskabsmænd og svindlere trak fra det samme værktøjssæt for at overtale deres publikum og skabe overbevisning. Sandhed og tro var i det mindste delvist spørgsmål om stil. De var effekter opnået ved en kontrolleret udfoldelse af information, sproget for fakta og observationer, levende billeder, et bredt distributionsnetværk, gunstig omtale, mund til mund, god timing og held og lykke.


Uddrag fra Årsagen til nattens mørke: Edgar Allan Poe and the Forging of American Science af John Tresch. Udgivet af Farrar, Straus & Giroux. ophavsret©2021 af John Tresch. Alle rettigheder forbeholdes.