En vaginal økologs korstog mod HIV hos kvinder

En vaginal økologs korstog mod HIV hos kvinder

'Svagina er renere end din mund,' erklærede Sharon Hillier, der henvendte sig til en gruppe journalister på HIV Research for Prevention-konferencen i Cape Town sidste efterår. Publikum vred sig, gispede og fnisede.

Professoren i obstetrik-gynækologi og reproduktive tjenester ved University of Pittsburgh er kendt for sine uforskammede udtalelser: Hun introducerer sig selv som en vaginal økolog og kalder skeden et 'smukt økosystem.'



Sharon Hillier. Med tilladelse fra University of Pittsburgh Medical Center

Hillier, 61, har brugt næsten tre årtier på at undersøge de mærkelige liv for mikrober, der bebor skeden, og er en af ​​de mest fremtrædende videnskabsmænd inden for det spirende forskningsfelt i mikrobicider. Forbindelserne, fyldt i geler eller ringe, er primært designet til vaginal påføring for at forhindre HIV-infektion.

Ingen mikrobicidprodukter er endnu kommercielt tilgængelige, men hvis man skulle bestå kliniske tests og regulatoriske godkendelser, kan det styrke kampen mod AIDS. Faktisk er 50 procent af mennesker, der lever med hiv på verdensplan, kvinder. Tallet stiger til næsten 60 procent i Afrika syd for Sahara, hvor kvinder ofte ikke er i stand til at forhandle kondombrug med deres partnere.

'[Mikrobicider] kunne udfylde et virkelig kritisk hul i HIV-forebyggelse, fordi hele feltet er bygget på at udvikle produkter, der er under kvinders kontrol,' siger Hillier.

Hilliers drive for at studere kvindelige kønsorganer sporer tilbage til en lægekonference, som hun deltog i i Seattle i 1983. På det tidspunkt var hun post-doc i laboratoriemedicin og infektionssygdomme ved University of Washington. Hun husker især en session, hvor hun befandt sig ved et bord omgivet af mange midaldrende, mandlige videnskabsmænd. Nogle af dem mente, at kvinder, der klagede over vaginal kløe og udflåd, var seksuelt undertrykte og led af seksuel skyld.

Rasende fortalte Hillier dem, at de var fra base. 'Jeg var rystet over, at disse 'lærde mænd' følte, at kvinders symptomer kunne tilskrives skyldfølelse eller seksuel undertrykkelse,' fortæller Hillier. 'Det var i det øjeblik, jeg besluttede, at en kvindestemme var nødvendig for at kaste lys over disse almindelige tilstande hos kvinder.'

Hillier brugte de første par år af sin karriere på at studere vaginal mikroflora og forstå faktorer, der gjorde kvinder mindre tilbøjelige til at få seksuelt overførte infektioner såsom gonoré, klamydia og herpes.

Mikrobicider kan udfylde et virkelig kritisk hul i HIV-forebyggelse, fordi hele feltet er bygget på at udvikle produkter, der er under kvinders kontrol.

Hendes interesse for den 'hemmelige have' (en anden af ​​hendes slagord for skeden) førte til hendes fokus på kvindemålrettet HIV-forebyggelse i slutningen af ​​1980'erne. På det tidspunkt begyndte forskerne at forstå, at AIDS - hvilket var første gang rapporteret i 1981 - var ikke kun en sygdom begrænset til homoseksuelle mænd og var begyndt at undersøge udviklingen af ​​en forebyggelsesmetode for kvinder.

I en tidlig indsats i 1980'erne for at udvikle et mikrobicid til kvinder, undersøgte forskere anti-HIV-egenskaberne af en forbindelse, der findes i håndkøbspræventionsgeler og -skum, kaldet nonoxynol-9 (N-9). Dens kemiske struktur ligner den for et vaskemiddel, og den er ret aktiv mod HIV i laboratoriet.

Men forskning fra blandt andet Hilliers laboratorium opdagede, at N-9 ikke var den game changer, den blev regnet for at være. Forbindelsen forårsagede irritation på vaginaloverfladen, hvilket gør organet mere modtageligt for infektion. (I 2005 var Hillier medforfatter et papir i Journal of Acquired Immune Deficiency Syndromes gennemgang af data.)

Det blev klart: 'Vi havde brug for bedre muligheder end rengøringsmidler som mikrobicider,' siger Hillier.

Siden 2006 har Hillier været med i spidsen det Netværk for mikrobicidforsøg (MTN), et konsortium af organisationer oprettet af National Institutes of Health for at overvåge kliniske forsøg på en ny bølge af mikrobicider.

'Du skal vide om vaginal flora for at vide, hvordan du beskytter den,' siger Zeda Rosenberg, leder af Internationalt partnerskab for mikrobicider (IPM), en non-profit bioteknologisk organisation fokuseret på at udvikle mikrobicider. 'Det var Sharons arbejde med at forstå vaginal flora, der hjælper folk med at designe produkter, der ikke forstyrrer dens sunde balance.'

Adskillige nye undersøgelser tester effektiviteten af ​​antiretrovirale forbindelser til HIV-forebyggelse. Selvom tilhængere håber på, at disse medikamenter vil gøre et bedre stykke arbejde end rengøringsmidler, står de stadig over for en kamp op ad bakke.

Du skal vide om vaginal flora for at vide, hvordan du beskytter den.

Tag tilfældet med tenofovir gel. Tenofovir er et af de aktive ingredienser i anti-HIV-pillen, Truvada. Gelen var det første mikrobicid, der med succes kunne forhindre HIV-infektion i en lille Sydafrikansk undersøgelse i 2010 . Efterfølgende undersøgelser har dog ikke været i stand til at kopiere succesen.

'Vi var alle knuste,' siger Hillier. 'Det, dette dybest set betød, var, at disse kvinders forebyggelsesbehov stadig var udækkede.'

Det viser sig, at mange deltagere i disse undersøgelser faktisk ikke brugte gelen regelmæssigt - og de skjulte den information fra efterforskerne, fordi de ikke ønskede at miste adgangen til sundhedstjenester, der blev tilbudt gratis under forsøgene.

Forskerne fandt ud af, at kvinderne havde svært ved at holde sig til den strenge daglige kur med at påføre gelen på deres damedele. For eksempel var privatlivets fred et problem (deltagerne var fattige og boede i små hjem, nogle gange sammen med deres forældre). Desuden godkender mænd i Afrika syd for Sahara ofte ikke sådanne metoder, og kvinder kan ikke skjule gelen - som skal påføres før og efter sex - for deres partnere.

Hillier har dog ikke givet op. Som en del af sin Plan B omdirigerer hun nu sin opmærksomhed mod et andet produkt i sit arsenal: vaginalringen.

Ringen er en import fra familieplanlægningsverdenen, et felt, der fascinerer Hillier, fordi det er lykkedes at give kvinder præventionsmuligheder, som ikke skal bruges hver dag. Når den først er indsat i skeden, holder ringen – en hormonel form for prævention – i 21 dage, hvorefter den skal fjernes og erstattes med en ny.

'Ringen er bare en meget nemmere mulighed, der passer ind i livet for (især) unge mennesker, som kan have kaotiske liv,' siger Hillier.

Nu, skæbnen for mikrobicidområdet afhænger af to fase III kliniske forsøg i Afrika, en overvåget af Hillier's Network og den anden af Rosenbergs IPM. Førstnævnte har tilmeldt omkring 2.700 kvinder i Malawi, Uganda, Zimbabwe og Sydafrika – alle lande med et højt antal kvinder i risiko for HIV-infektion. I mellemtiden deltager omkring 2.000 kvinder i IPM-undersøgelsen på seks steder i Sydafrika og Uganda.

Begge forsøg tester en plastikring, der ligesom svangerskabsforebyggende slags sættes ind i skeden. Men i dette tilfælde frigiver det et antiretroviralt lægemiddel kaldet dapivirin i løbet af en måned. Dapivirin forhindrer infektion ved at forhindre HIV i at replikere, efter at det trænger ind i en sund celle.

Resultaterne af de to undersøgelser forventes at ankomme så snart som 2016. Hvis de slår ud, kan et licenseret produkt komme på markedet i slutningen af ​​2017 eller begyndelsen af ​​2018. Fremtidige versioner af ringen vil give beskyttelse i så længe som tre måneder . Hilliers ultimative mål – hendes hellige gral – er at tilbyde både prævention og HIV-beskyttelse i én ring.

Hilliers lederevner og 'politiske sans' har hjulpet feltet til at overleve, siger Ward Cates, emeritus præsident for den globale sundheds- og udviklingsorganisation FHI 360. 'Sharon har altid en fast retning at gå efter,' siger han, men når det er nødvendigt, ' hun vil ikke have noget imod at indgå et kompromis undervejs.”

For Hilliers del er hun overbevist om, at et effektivt mikrobicid kan gøre for hiv-forebyggelse, hvad pillen gjorde for prævention. 'Som kvinde,' siger hun, 'føler jeg voldsomt, at vi ikke skal være afhængige af, at en mand bruger kondom til at passe på os selv.'