Er vi alene i universet?

Er vi alene i universet?

Et kunstnerkoncept, der skildrer Kepler-62e, en planet i superjordstørrelse i den beboelige zone af en stjerne, der er mindre og køligere end solen, beliggende omkring 1.200 lysår fra Jorden i stjernebilledet Lyra. Billede: NASA/Ames/JPL-Caltech

Ifølge en beretning spiste en lille gruppe fysikere ved University of Chicago frokost en dag i 1950 med fysikeren Enrico Fermi og spøgte med de mange avisartikler, der rapporterede om besøg fra UFO'er. I en historie havde en gruppe børn i nabolaget tilsyneladende stjålet skraldespandslåg og smidt dem som frisbees foran folks vinduer. Naboer troede, at de susende diske var overjordiske besøgende.

Fermi, kendt af kolleger som 'Paven', fordi han virkede ufejlbarlig, sad stille i et par sekunder, mens latteren forsvandt og spurgte derefter: 'Hvor er alle?' Han mente rumvæsner.



I betragtning af det store kosmos, virker det utroligt, at jordboere kunne være det første teknologiske samfund. Forudsat at intelligent liv på andre planeter er almindeligt, antog Fermi, at den tid, ethvert ambitiøst samfund ville have brug for for at kolonisere galaksen, kun var titusinder af år - en lille brøkdel af den meget ældre Mælkevejs alder. Så koloniseringen burde være sket nu. Men vi kan ikke se nogen beviser, såsom bedrifter inden for astroteknik, for eksempel. 'Dette slog Fermi som en interessant gåde,' skriver Seth Shostak, en senior astronom ved SETI (Search for Extraterrestrial Intelligence) Institute, i en e-mail. Problemet blev kendt som Fermis paradoks.

I 1961 udarbejdede astronomen Frank Drake, som udførte det første observationseksperiment for udenjordisk liv, en ligning at estimere det sandsynlige antal teknologiske civilisationer i Mælkevejen. Han baserede sit tankeeksperiment på faktorer som antallet af stjerner med planetsystemer, såvel som ren formodning, og har konkluderet, at der kunne være 10.000 påviselige civilisationer, der i øjeblikket deler vores galakse.

Alligevel, 'Der er ingen grund til at begrænse [potentialet for udenjordisk liv] til en galakse, siger Chris Impey, en fremtrædende professor i astronomi ved University of Arizona. 'Hvis [udenjordiske] var langlivede og avancerede nok, kunne de rejse mellem galakser.'

På grund af instrumenter som Hubble-teleskopet og Kepler-rumfartøjet ved vi nu mere end nogensinde om universets alder og de typer planeter derude. Det er muligt, at antallet af planeter i det synlige univers, der kunne understøtte jordlignende liv, er i størrelsesordenen 100 milliarder milliarder. Faktisk opdagede Kepler-missionen i sidste måned [april 2013] tre planeter mere bor i den 'beboelige zone' af deres stjerne - det vil sige afstanden, hvor en kredsende planets overfladetemperatur kan være egnet til flydende vand (OPDATERING: NASA har rapporteret om flere planeter i den zone, siden denne artikel oprindeligt blev rapporteret). En person skal være ret pessimistisk for at være ude af stand til at forestille sig, at der på en brøkdel af sådanne planeter udviklede sig 'interessant' liv, siger Impey, såsom civilisationer, der er i stand til interstellar flyvning.

Men det årtier gamle SETI-eksperiment, som lytter efter unaturlige radiosignaler fra det ydre rum - den slags transmissioner, en fremmed civilisation kan have sendt - har intet hørt.

Der er masser af muligheder for at forklare stilheden.

Noget af det stille kunne have med tid at gøre, siger Impey. Vi har kun lyttet til rummet i 50 år og udsendt radio- og tv-signaler i mindre end 100 – et blink med øjet sammenlignet med de milliarder af år, som universet har eksisteret. Civilisationer kan være kommet og gået for tusinder af år siden, uden at vi vidste, at de nogensinde har eksisteret.

Og måske har teknologisk avancerede fremmede civilisationer ikke kommunikeret med os, fordi de ikke finder jordboer særlig interessante, foreslår Impey. 'Hvis vi gik til en jordlignende planet omkring en anden sol og så nogle alger, ville vi sige 'Nå, der er alger' og gå videre,' siger han. 'Måske kiggede [udlændinge] på Jorden og sagde det samme: 'Ikke særlig interessant, lad os komme videre.'' På den anden side, skriver Shostak, måske E.T. kender bare ikke til jordboere. 'De nærmeste rumvæsener kan være et par hundrede eller tusinde lysår væk,' skriver han. 'De har ikke hørt Ira Flatow eller Lucille Ball endnu.'

Det er også muligt, at vores type teknologiske civilisation faktisk er ekstremt sjælden, ifølge Impey. Måske er universet godt til at lave mikrober, damskum og insekter, siger han, men måske ikke særlig god til at producere intelligente kreationer, der er i stand til at kommunikere med os.

På sin side hævder Impey, at der er liv derude, men når vi finder det, vil det være mikrobielt og indirekte opdaget på en jordlignende exoplanet. Hvad angår intelligent liv, gætter han på, at det enten er meget sjældent eller uigenkendeligt. SETI's Shostak er i mellemtiden også optimistisk om, at vi vil tage kontakt: 'Jeg vil vædde enhver en kop Starbucks på, at vi finder den i de næste to årtier.'