Her er, hvordan en ildhvirvel ser ud

Her er, hvordan en ildhvirvel ser ud

Greg Sanders, en brandmand hos U.S. Forest Service, fangede dette skud af en ildhvirvel, mens han udførte rekognosceringsarbejde på Lateral West Wildlfire, som flammede gennem Virginia's Great Dismal Swamp National Wildlife Refuge i august 2011. Foto af Greg Sanders via USFWS

I 2011, mens han udførte rekognosceringsarbejde på Lateral West Fire ved Store dystre sump i Virginia stødte brandmand Greg Sanders på en truende scene: en mur af flammer, der spyede varme og røg og buldrede med eksploderende træstammer. 'Det lød som kanonild, der kom ud af området,' siger han. Fra sit udsigtspunkt flere hundrede meter væk, så han også flammende drejninger kendt som ildhvirvler, der rullede ud fra kanten af ​​flammen.

Forestil dig en brændende støvdjævel - det er i bund og grund, hvad en ildhvirvel er, siger Michael Durfee, en brandleder hos U.S. Fish and Wildlife Service. Både støvdjævle og ildhvirvler dannes ved jorden, startende med luft, der er blevet opvarmet af solen eller af ild. Den opvarmede luft stiger og danner en konvektiv søjle. Lidt vind er ofte nok til at få skaftet af stigende luft til at snurre, som en vandhvirvel i en å. Resultatet er en hvirvel, der suger omgivende flammer og aske mod himlen, hvilket skaber en kobra-lignende hvirvel, der ligner den, der er vist ovenfor.



Endnu et skud fra den samme naturbrand. Foto af Greg Sanders

Disse hvirvler suger også omgivende luft ind, hvilket øger vindhastigheden og intensiteten. “De lyder som en tornado; du vil høre [dem] hyle,” siger Durfee, der arbejdede som brandadfærdsanalytiker på Lateral West Fire. Mens vindhastigheder i de mest ødelæggende tornadoer kan nå mere end 200 miles i timen, topper de største brandhvirvler omkring halvdelen, siger han.

Alligevel er det nok til at gøre nogle alvorlige skader. Ifølge en amerikansk skovservice manual om brandadfærd , antændte Great Chicago Fire i 1871 ildhvirvler, der løftede brændende planker mere end en kvart mil foran hovedbranden, 'hvilket bidrog i høj grad til spredningen og ødelæggelsen af ​​ilden.' Samme dag skabte en brand 250 miles mod nord, i Peshtigo, Wisconsin, en hvirvel, der var 'stærk nok til at løfte et hus fra dets fundament.'

Fordi de opfører sig uforudsigeligt, udgør ildhvirvler et stort problem ved bekæmpelse af naturbrande. 'Ildhvirvler ville være deroppe i kategorien store hovedpine,' siger Durfee. 'De kan snige sig op og eksplodere hurtigt på dig inden for få minutter,' og spreder ild ved at udstøde gløder og endda brænde trælemmer og ved at skille sig fra hovedflammen, siger han.

Ildhvirvler kan forsvinde lige så hurtigt, som de dannes, især hvis de går for langt fra ilden og mister deres energikilde. Men den dag for to år siden i Virginia snurrede en stor en lang nok til, at Sanders kunne piske det kamera frem, han har i sin taske, og tage et billede, der efterlod et brændende indtryk.