Highway Expansion afdækker hvalkirkegård

Highway Expansion afdækker hvalkirkegård

En samling af over 40 hval- og andre havdyrfossiler blev opdaget i Chile under en udvidelse af den panamerikanske motorvej. Gruppen af ​​skeletter afbilledet ovenfor kaldes 'La Familia', selvom videnskabsmænd ikke kan være sikre på, om de to voksne og kalven, der er gravet sammen, faktisk er beslægtede. Billedet blev bygget ud fra mere end 300 individuelle billeder (de slørede kanter har at gøre med den begrænsede dækning og overlapning ved kanterne af samlingen af ​​skeletter fra separate fotos). Kredit: Nicholas D. Pyenson/Smithsonian Institution

Denne historie er blevet genoplivet som en del af Oceans måned , hvor vi udforsker videnskaben i hele verdenshavene og møder de mennesker, der studerer dem. Vil du dykke ned med os? Find alle vores historier her .


For fire år siden, mens de lavede vejarbejde på den panamerikanske motorvej, fik et chilensk byggemandskab en overraskelse, da det faldt over en massiv samling af hvalknogler. En international gruppe af palæontologer har siden afdækket et hidtil uset antal hvalskeletter fra fire forskellige lag på stedet, der går seks til ni millioner år tilbage.



'Jeg troede aldrig, at jeg skulle arbejde med 40 [hvalskeletter] på én gang,' siger Nick Pyenson, kurator for Fossil Marine Pattedyr ved Smithsonian's Nationalmuseet for Naturhistorisk , der ledede udgravningen. 'Det var overvældende.'

Størstedelen af ​​fossilerne repræsenterede store, filterfødende bardehvaler. Men webstedet - kendt som Whale Hill (spansk for 'hvalbakke') - indeholdt også resterne af ni andre slags marine hvirveldyr, inklusive sæler, kaskelothvaler, delfiner og en art, der tidligere kun er blevet genvundet i Peru: en hvalrosshval, som Pyenson beskriver som havende en 'bizar Admiral Ackbar - udseende ansigt.' Det fund er beskrevet i en nyere udgave af Proceedings of the Royal Society B .

Chilenske og Smithsonske palæontologer studerer flere fossile hvalskeletter ved Cerro Ballena ved siden af ​​den panamerikanske motorvej i Atacama-regionen, Chile, i 2011. Kredit: Adam Metallo/Smithsonian Institution

Da Pyenson og hans team kom over omfanget af deres opgave, begyndte de at undre sig over, hvorfor de gamle dyr var blevet begravet i hobetal i det væsentlige det samme sted gentagne gange over tid.

[ Lyt til en daglig lyddagbog af narhvalen. ]

Hints kom fra at studere bittesmå detaljer i fossilscanninger taget af 'lasercowboys' - to medlemmer af Smithsonians 3D digitaliseringslaboratorium - som Pyenson bragte ind i en uge for at afbilde fossilerne for at bevare information, såsom hvordan de var arrangeret, som uundgåeligt ville gå tabt, da skeletterne blev fjernet og sendt til chilenske museer.

Pyensons team erfarede, at de fleste af hvalerne var bevaret med deres maver opad, hvilket tyder på, at de var døde til søs i stedet for på land. 'Hvis de vasker op levende, vil deres blæsehuller helt sikkert pege opad [i stedet], fordi de helt sikkert har brug for at indånde luft,' siger Pyenson.

Alle skeletter var også bemærkelsesværdigt fri for bidemærker lavet af ådselædere, hvilket tyder på, at skabningerne ikke blev længe i havet efter at være døde - snarere skyllede de sandsynligvis op på land kort efter omkommet.

[Spor Jordens historie i en kolonne af koraller.]

Pyenson undrer sig over, hvordan væsnerne ved Cerro Ballena kunne være døde, og husker en lignende massedød, der fandt sted i slutningen af ​​1980'erne, da 14 pukkelhvaler på mystisk vis skyllede op på Cape Cods kyster. 'Puklerygerne viste ingen tegn på traumer,' siger han. 'I nogle tilfælde blev de set på en hvalvagt 90 minutter før de skyllede op.' Efterfølgende test viste, at hvalerne døde af kvælning efter at have festet med atlantisk makrel fyldt med saxitoksin, et nervegift fundet i dinoflagellater. Mikroorganismerne var eksploderet i befolkningen ud for Cape Cod-kysten i det, der kaldes en skadelig algeopblomstring.

Kunne et sådant fænomen også forklare de gamle chilenske dødsfald? Algeopblomstring er kendt for at gentage sig ud for Sydamerikas vestlige kyst, drevet af den jernrige afstrømning fra Andesbjergene i kombination med havopstrømninger, der bringer næringsstoffer til overfladen. Pyenson spekulerer i, at en sådan opblomstring fandt sted for millioner af år siden, hvilket skabte et toksin, der forgiftede alle de havdyr, der blev fundet på det chilenske sted. Stærke strømme skubbede snart kadaverne ind på Cerro Ballena tidevandsfladen, hvor de strandede, da vandet trak sig tilbage. Tusinder af år senere opstod et lignende scenarie, hvor flere dyr blev slået ned. Processen gentog sig to gange mere og lagde grunden til stedet, som vi kender det i dag.

I betragtning af det svimlende antal genfundne hvalfossiler siger Pyenson, at Cerro Ballena bør anerkendes som en UNESCO verdensarv websted, kalder det Chiles version af USA Dinosaur National Monument . Men lige så unikt som området ser ud, antyder algeopblomstringshypotesen, at der er andre steder som det. Faktisk har områder ud for de vestlige kyster af Californien og Namibia, hvor opstrømninger er almindelige, sandsynligvis oplevet lignende forhold, der har skabt hvalkirkegårde, som endnu ikke er opdaget.