Making An Entrance: The First Black Women At Langley Lab

Making An Entrance: The First Black Women At Langley Lab

Det følgende er et uddrag fra Skjulte figurer: Den amerikanske drøm og den ufortalte historie om de sorte kvindelige matematikere, der hjalp med at vinde rumkapløbet , af Margot Lee Shetterly. Lyt til interviewet fredag ​​den 21. oktober kl. 14.00 ET.

Længe før amerikanske flyproducenter satte en af ​​deres nyudtænkte flyvemaskiner i produktion, sendte de en fungerende prototype til Langley-laboratoriet, så designet kunne testes og forbedres. En af hver tre modeller, der allerede var i produktion, tog vej til laboratoriet for rensning af luftmodstanden: Ingeniørerne parkerede flyene i vindtunnellerne og noterede sig luftforstyrrende overflader, oppustede flykroppe, ujævne vingeometrier. Ingeniørerne udsatte flyene for test, fangede og analyserede tallene, anbefalede forbedringer, nogle små, andre væsentlige. Selv små forbedringer i hastighed og effektivitet multipliceret over millioner af pilotmile lagde sammen til en forskel, der kunne vippe krigens langsigtede balance til de allieredes fordel.



Medmindre, selvfølgelig, Melvin Butler undlod at fodre tre-skift, seks dage om ugen med frisk sind. Ingeniørerne var én ting, men hver ingeniør krævede støtte fra en række andre: håndværkere til at bygge flymodeller, der blev testet i tunnelerne, mekanik til at vedligeholde tunnelerne og de kvikke talknusere til at behandle den numeriske syndflod, der udsprang af forskningen. Løft og træk, friktion og flow. Hvad var et fly andet end et bundt fysik? Fysik betød selvfølgelig matematik, og matematik betød matematikere. Og siden midten af ​​det sidste årti havde matematikere ment kvinder. Langleys første kvindelige computerbassin, der startede i 1935, havde skabt oprør blandt laboratoriets mænd. Hvordan kunne et kvindeligt sind behandle noget så stringent og præcist som matematik? Selve ideen, at investere 0 på en regnemaskine, så den kunne bruges af en pige! Men 'pigerne' havde været gode, meget gode - faktisk bedre til at computere end mange af ingeniørerne, indrømmede mændene selv modvilligt. Med kun en håndfuld piger, der vandt titlen 'matematiker' - en professionel betegnelse, der satte dem på lige fod med mandlige ansatte på begynderniveau - gav det faktum, at de fleste computere blev udpeget som lavere betalte 'underprofessionelle', et løft til laboratoriets bund. linje.

Næsten to år efter Randolphs opgør i 1941, da laboratoriets personalebehov nåede Civil Service, begyndte ansøgninger fra kvalificerede negerkvindelige kandidater at filtre ind i Servicebygningen og præsenterede sig selv til overvejelse af laboratoriets personale. Intet billede gav oplysning om ansøgerens farve - dette krav, indført af administrationen af ​​Woodrow Wilson, var blevet slået ned i året, da Roosevelt-administrationen forsøgte at afskaffe diskrimination i ansættelsespraksis. Men deres alma maters vippede hånden - West Virginia State University, Howard, Arkansas AN&M, Hampton Institute lige på den anden side af byen, alle negerskoler. Intet i ansøgningerne viste noget mindre end egnethed til jobbet. Om noget kom de med mere erfaring end de hvide piger, med mange års undervisningserfaring oven i matematik eller naturvidenskabelige grader.

Skjulte figurer: Den amerikanske drøm og den ufortalte historie om de sorte kvindelige matematikere, der hjalp med at vinde rumkapløbet

Købe

De ville have brug for et separat rum til dem, vidste Melvin Butler. Så skulle de udpege en til at stå i spidsen for den nye gruppe, en erfaren pige – åbenbart hvid – en, hvis holdning passede til opgavens følsomhed. Lagerbygningen, et helt nyt rum på vestsiden af ​​laboratoriet, en del af campus, der stadig var mere vildmark end noget, der ligner en arbejdsplads, kunne være lige sagen. Hans bror Sherwoods gruppe var allerede flyttet dertil, ligesom nogle af medarbejderne i personaleafdelingen. Med presset døgnet rundt for at teste flyene i kø i hangaren, ville ingeniører hilse de ekstra hænder velkommen. Så mange af ingeniørerne var nordboere, agnostikere med hensyn til racespørgsmålet, men hengivne, når det kom til matematisk talent.

Melvin Butler selv kom fra Portsmouth, lige på den anden side af bugten fra Hampton. Det krævede ingen fantasi fra hans side at gætte, hvad nogle af hans medvirginianere kunne tænke om ideen om at integrere negerkvinder i Langleys kontorer, 'come-heres' (som virginianerne kaldte nytilkomne til staten) og deres mærkelige måder at være på. forbandet. Der havde altid været negeransatte i laboratoriet – pedel, cafeteriaarbejdere, mekanikerassistenter, havevagter. Men at åbne døren for negre, der ville blive betragtet som professionelle jævnaldrende, det var noget nyt.

Butler fortsatte med diskretion: ingen stor meddelelse i Dagspresse , ikke fanfarer ind Air Scoop . Men han fortsatte også med retning: intet for at varsle negrekvindernes ankomst til laboratoriet, men heller ikke noget for at afspore deres ankomst. Måske var Melvin Butler progressiv for sin tid og sted, eller måske var han bare en funktionær, der udførte sin pligt. Måske var han begge dele. Statslovgivningen – og Virginia-skikken – holdt ham fra virkelig progressiv handling, men måske var løftet om et adskilt embede lige det dække, han havde brug for for at få de sorte kvinder ind ad døren, en trojansk hest af segregation, der åbnede døren til integration. Uanset hans personlige følelser omkring race, var én ting klar: Butler var en Langley-mand hele vejen igennem, loyal over for laboratoriet, over for dets mission, over for dets verdensbillede og dets ansvar under krigen. Af natur – og af mandat – handlede han og resten af ​​NACA om praktiske løsninger.

Det var A. Philip Randolph også. Lederens utrættelige aktivisme, utrættelige pres og overlegne organiseringsevner lagde grundlaget for, hvad der i 1960'erne ville komme til at blive kendt som Civil Rights Movement. Men der var ingen måde, at Randolph, eller mændene på laboratoriet eller nogen anden kunne have forudsagt, at ansættelsen af ​​en gruppe sorte kvindelige matematikere ved Langley Memorial Aeronautical Laboratory ville ende ved månen.

Stadig indhyllet fra synet var de store aeronautiske fremskridt, der ville knuse forestillingen om, at hurtigere end lyd-flyvning var en fysisk umulighed, de elektroniske regneanordninger, der ville forstærke videnskabens og teknologiens kraft til utænkelige dimensioner. Ingen havde helt forudset, hvordan millioner af krigstidens kvinder ville nægte at forlade den amerikanske arbejdsplads og for altid ændre betydningen af ​​kvindearbejde, eller vedholdenheden i det amerikanske negersamfund, som ikke ville blive bevæget i deres krav om fuld adgang til de grundlæggende idealer om deres land. Mest skjult af alt var måske viden om, at de sorte kvindelige matematikere, der gik ind i Langley i 1943, ville befinde sig i skæringspunkterne mellem alle disse store transformationer, hvor deres skarpe sind og ambitioner ville bidrage til, hvad Amerika ville betragte som en af ​​dets største sejre. .

I 1943 eksisterede Amerika imidlertid i den presserende nutid. For at reagere på behovene fra her og nu tog Butler det næste skridt og lavede en note om at tilføje endnu et element til sin bror Sherwoods tilsyneladende endeløse rekvisitionsliste: et badeværelsesskilt i metal med ordene 'Colored Girls'.


Uddrag fra Skjulte figurer , af Margot Lee Shetterly. Copyright 2016 af Margot Lee Shetterly. Med tilladelse fra udgiveren, William Morrow, et aftryk af Harper Collins.