Mexicos Singular Salamander

Mexicos Singular Salamander

Selvom man kan støde på billeder af hvide eller lyserøde axolotler, når man surfer på internettet, er de normalt fangenskab og er generelt sjældne, siger bevaringsbiolog Jeanne McKay. Arten er faktisk mere almindeligt mørkebrun eller olivenfarvet, når den findes i naturen. Foto af I.G. Brud

Den voksne salamander, der er afbildet her, har korte lemmer og tæer, og gæller, der spirer ud af hovedet - træk, der er typiske for paddelarver. Men denne art, kendt som axolotl (udtales ACK-suh-LAH-tuhl), er kendt for at bevare disse larve-lignende træk, selv efter at den når seksuel modenhed.



'Axolotler udviser neoteny, hvilket betyder, at de når seksuel modenhed uden at gennemgå metamorfose,' forklarede Jeanne McKay, en bevaringsbiolog og æresforsker ved University of Kent i U.K., via e-mail. 'Neoteny er til stede i alle salamanderfamilier og er blevet tilskrevet at fungere som en overlevelsesmekanisme', fordi voksne med larvekarakteristika kan reproducere sig bedre og leve i levesteder med lavere kvalitet eller mængder af føde end modne salamandere, der har mistet disse egenskaber.

Mere utroligt af en overlevelsestilpasning kan være paddernes evne til at regenerere mange dele af sin krop. 'Du kan skære deres lem, og det vil regenerere alt. Du kan skære en del af deres hjerne, og det vil regenerere det,' siger Luis Zambrano, en økolog ved National Autonomous University of Mexico, som har studeret dyret i næsten to årtier.

Doner til Science Friday

Invester i videnskabsjournalistik af høj kvalitet ved at give en donation til Science Friday.

Selvom det er populært som kæledyr, er axolotler ( Ambystoma mexicanum ) findes i øjeblikket kun i naturen ét sted i verden, ifølge Zambrano: Lake Xochimilco, som ligger lige syd for Mexico City. 'Hele Mexico City plejede at være en enorm sø. Nu er de sidste rester af den sø dette område,” forklarer Zambrano. 'Mere end en sø, det er et vådområde.'

Men hurtig urbanisering, høje niveauer af vandforurening og introduktionen af ​​visse ikke-hjemmehørende fiskearter, såsom afrikansk tilapia og asiatisk karper, har i stigende grad truet axolotler (International Union for Conservation of Nature, eller IUCN, først listede arten som kritisk truet i 2006). Det anslås, at axolotl-bestanden er faldet fra 600 per kvadratkilometer i 1998 til 0,5 per kvadratkilometer i 2014, ifølge McKay.

At redde denne salamander fra udryddelse betyder at redde dens levesteder, siger Zambrano. 'Vi ved, at vi kan dyrke dem i tanke, men det er ikke det samme,' siger han. 'Vi er nødt til at redde arten med levestedet.'

Zambrano er i øjeblikket involveret i et par bevaringsindsatser, herunder en, hvor han håber at overbevise lokale bønder om at dyrke økologisk, uden pesticider eller gødning, hvilket ville forbedre vådområdernes levested for axolotler. Mens de økologiske produkter kan være dyrere, ville gårdene bidrage til overlevelsen af ​​de truede arter og muligvis være mere rentable for landmændene.

'Disse mennesker er ikke rige - de er landmænd med lave indkomster - så ideen er at øge indkomsten for disse mennesker, fordi de beskytter dyret,' siger Zambrano.

McKay siger, at der er meget lovende i forsøget på at redde axolotlen.

'Med sin fascinerende historie, kulturelle betydning og utrolige evner, gør det til en fremragende flagskibsart - ikke en let ting at opnå for mange arter, men især padder,' skrev hun. 'Det, jeg finder mest inspirerende, er, at denne utrolige padde har potentialet nu til at redde et gammelt vådområdesystem og tilhørende økonomi, som det var med til at understøtte for århundreder siden!”