Seals Deep Dive for havdata

Seals Deep Dive for havdata

Denne sydlige elefantsæl blev mærket på Edwards Islands som en del af iSTAR-projektet. Et telemetrimærke designet af Sea Mammal Research Unit er fastgjort til pelsen på hovedet med epoxylim. Mærket, som sender havets temperatur- og saltindholdsprofiler tilbage via Argos-satellitsystemet, er designet til at falde af, når dyret næste gang fælder sin pels ved den årlige smeltning. Foto af Mike Fedak, SMRU, University of St. Andrews.

En gruppe af smeltende sæelefanter er et angreb på næsen. Spørg bare havbiolog Mike Fedak - han tilbragte noget tid i februar sidste år med de gigantiske dyr, mens de piskede deres afføring og hår, mens de slyngede deres hud på de kolde, blæsende strande i Edwards Øer , en mil fra Antarktis.



Fedak havde vovet sig sydpå som en del af et forskerhold, der pilede, målte og sikrede syv af sælerne med telemetrimærker designet til at indsamle en masse miljødata, mens dyrene fouragerede under vandet.

'At prøve at føre et målebånd under en to-tons kæmpepølse er ikke helt ligetil,' siger Fedak, der er baseret på Havpattedyrforskningsenhed ved University of St. Andrews i Skotland.

Sælerne er medlemmer af en voksende pinniped eskadron, der tæller i hundredvis, som forskere har markeret i løbet af de sidste 10 år med tags designet af Seal Mammal Research Unit og skræddersyet til at indsamle detaljer om havets ledningsevne, temperatur og dybde, samlet kaldet 'CTD-profiler.'

Et nærbillede af et mærke, der er fastgjort til pelsen på hovedet af en sydlig elefantsæl hun, der viser mærkets position bag øjenbrynene. Mærket er fastgjort, så det bliver klart af vandet, når dyret trækker vejret, og dermed muliggøres en radioforbindelse til satellitten. (Dette segl var ikke en del af iSTAR-projektet.) Foto af Martin Biuw

Når mærkede dyr kommer til overfladen, videresendes de data, de har indsamlet, til et globalt satellitsystem kaldet Argos, afkodet af computere og formidlet til forskere - inklusive biologer og oceanografer såvel som medlemmer af det meterologiske samfund.

For eksempel begyndte Met Office – Storbritanniens nationale vejrtjeneste – at bruge data fra mærkede sæler i marts sidste år for at forbedre sine havtilstandsprognoser, som informerer Royal Navy, Air Force, rederier og off-shore olie og gas virksomheder.

'Vores brugere er meget interesserede i at have gode prognoser for temperatur, saltholdighed og strøm,' siger Fiona Carse, der evaluerer nye måleinstrumenter til Met Office. Sældataene har skabt en betydelig forbedring, siger hun, 'fordi vi prøver disse undersamplede områder.'

Visse sælarter er særligt nyttige til VVS-havdata. Sæler tilbringer for eksempel mere end 90 procent af deres liv under vandet, når de er på havet (og ikke yngler eller smelter), ifølge Fedak, hvilket giver dem rigelig tid til at indsamle miljøoplysninger. De dækker også en masse jord (eller vand, som det var): Arten kan nå dybder på mere end 2.000 meter, hvilket gør dem til de dybeste dykkere med pinniped.

Sea Mammal Research Units Simon Moss (til venstre) og Mike Fedak (til højre) på havisen lige vest for Pine Island Glacier, og overvåger en kvindelig Weddell-sæl – et af iSTAR-projektets pinnipede medlemmer – mens hun kommer sig efter et beroligende middel. CTD-mærket er lige blevet limet til hendes pels. Foto af Brice Loose, University of Rhode Island

Fedak hjalp med at mærke elefantsælerne på Edwards-øerne, plus syv Weddell-sæler, som en del af iSTAR projekt, en tværfaglig indsats for at forstå istab i Vestantarktis, og især ved Pine Island Glacier, som løber ud i Amundsenhavet. Gletscheren har smeltet med en accelererende hastighed i løbet af de sidste 40 år og er den største bidragyder i Antarktis til den globale havniveaustigning, rapporter en artikel i Natur klimaændringer .

De specifikke årsager og mekanismer, der ligger til grund for istabet, og den præcise mængde, det kan bidrage til stigende have i de kommende år, er nogle af de største usikkerhedsmomenter omkring spørgsmålet om klimaændringer.

I de forløbne år var iSTAR-projektet begrænset til kun at indsamle data omkring gletsjeren om sommeren - ja, barske vinterforhold er en risiko for holdets 7.000 tons isbryder, automatiserede ubåd, svævefly og dybhavsfortøjninger. Men sæler kan gå, hvor disse instrumenter ikke kan i visse måneder, hvilket giver mulighed for dataindsamling året rundt. 'De supplerer hinanden så godt,' siger Fedak. '[Instrumenterne] kan umuligt gøre, hvad sælerne gør, og sprede disse observationer over tid og rum.'

Efter at have mærket sælerne, 'ser du pludselig denne eksplosion af data,' tilføjer Karen Heywood, en miljøforsker ved University of East Anglia og en hovedefterforsker for iSTAR.

En 770 pund voksen hun sydlig elefantsæl på stranden ved Husvik, South Georgia (en tidligere hvalfangststation i Stromness Bay, der blev forladt i 1960) har et CTD-mærke. (Dette segl var ikke en del af iSTAR-projektet.) Foto af Mike Fedak

Det sidste af iSTAR-sælernes mærker stoppede med at sende i november sidste år. I alt indsamlede dyrene mere end 12.000 CTD-profiler, hvilket producerede flere data fra regionen end alle de skibe, der nogensinde har gået der, ifølge Heywood. Især afslørede sælerne en sti mod Pine Island-ishylden, hvor der løber varmere vandløb, som driver gletscherens smeltning.

Forskere med iSTAR vil fortsætte med at gennemsøge dataene i flere år fremover, ifølge Heywood. Den information, som sælerne indsamlede fra havet omkring forskellige flydende ishylder, er afgørende for mere præcist at forudsige, om glacialistabet vil fortsætte med at accelerere, bremse eller vende tilbage til ligevægt – og hvor meget det vil bidrage til havniveaustigningen i fremtiden.

Heywood tilføjer, at forskerne håber at vende tilbage til Amundsenhavet om et par år for at mærke endnu flere sæler i et forsøg på at udforske vandet omkring flere ishylder i regionen, der menes at smelte lige så hurtigt som Pine Island.

Mike Fedak havde aldrig drømt om, at han ville være med til at revolutionere havovervågningen - sælerne har bragt ham hertil. Nu mødes han regelmæssigt med oceanografer for at lære at skræddersy dataene til deres behov, og teknologien forbedres hurtigt. 'Sælerne gør et vidunderligt stykke arbejde,' siger han.