Smalltalk med videnskabsmænd: Ig Nobelprisvinderne Slap af

Smalltalk med videnskabsmænd: Ig Nobelprisvinderne Slap af

Ig Nobelprisen 2013. Foto af Eric Workman

Den sydafrikanske entomolog Marcus Byrne, der sidder tæt på et langbord fyldt med råkager og små brownies til en husfest i Boston-området i lørdags, er poetisk om møgbiller. 'Møg er deres livs opera,' siger han med autoritet.

Byrne og kolleger har netop vundet 2013 Ig Nobelprisen i biologi og astronomi for den nylige undersøgelse, “ Møgbiller bruger mælkevejen til orientering ,' hvori forskerne fastslog, at 'møgbiller transporterer deres møgkugler ad lige stier under en stjerneklar himmel, men mister denne evne under overskyede forhold.' (MolecularConceptor dækkede forskningen i denne .)



Det Ig Nobelpriser , en løs forfalskning af Nobelpriserne, hædrer 10 usædvanlige videnskabelige resultater, der 'først får folk til at grine og derefter får dem til at tænke,' siger Marc Abrahams, redaktør for Den usandsynlige forsknings annaler . Personalet i magasinet science humor har administreret priserne hvert efterår siden 1991.

Traditionelt, efter en campy, typisk udsolgt ceremoni i Harvard's Sanders Theatre og en forelæsningsserie på MIT, deltager deltagerne i en uformel soirée et par nætter senere i det brune stenhus for Jackie Baum (en tidligere antropolog) og Stanley Eigen (en matematik) professor), venner af Abrahams, som har været involveret i priserne siden deres begyndelse. Det er en chance for at slappe af og blande sig med andre mennesker, der forstår, hvordan det er, når folk fniser af deres livsværk.

Den nødvendige smalltalk-name-dropping er det bedste ved de fleste cocktailfester. Overhørte samtaleuddrag ved dette års fest inkluderer: 'Jeg ved ikke, om du husker ham, men han studerede pingvin poo under pres,' og 'Åh, rigtigt, hun spillede Star wars film til græshopper.'

'Hvis Art Linkletter stadig var i live, ville jeg foreslå, at han var vært for et show kaldet Akademikere siger de darndeste ting ,' siger Gus Rancatore, medstifter af Toscanini's, en isbutik i Cambridge, Massachusetts, der ofte fordobler som studierum for MIT-studerende. En hyppig deltager i denne årlige fest, Rancatore blev involveret i 'Igs' for seks år siden, da Abrahams bestilte ham til at lave en is smag til ære for Maya Yamamoto. Hun vandt 2007 Ig Nobel Kemiprisen for at opdage, hvordan man ekstraherer vaniljesmag ud af komøg.

Ig Nobel-komiteen synes at kunne lide møgforskning. Abrahams hygger sig til festen, da Eric Warrant nævner en kollega, der studerer formen på wombat-scat. 'Wombats laver kubisk poos,' forklarer Warrant, en professor ved Lunds Universitet i Lund, Sverige, som deltog i møgbilleundersøgelsen. Så kvalificerer han sit udsagn på videnskabsmænds krævende måde: 'Nå, når du ser disse poos, er de ikke skarpe. Kanterne er afrundede, let. Men stadig er afføringerne kubiske.' (For et billede, se dette klip .)

I overensstemmelse med det skatologiske tema gik Arkæologiprisen 2013 til Brian Crandall og Peter Stahl for en undersøgelse fra 1995, der involverede at bede en voksen mand om at sluge en parboiled spidsmus og derefter undersøge det udskilte indhold i de næste tre dage. Målet var at finde ud af, hvilke knogler der ville overleve menneskets fordøjelsessystem intakt. Godt 20 procent klarede sig, inklusive en mandible og en del af ganen.

'Folk vil altid gerne vide, hvem der spiste spidsmusen,' siger festdeltageren Crandall ved et af foredragene. 'Men en vis ære bør virkelig gives til den fyr, der sigtede gennem afføringen. Det var mig.' (Han er nu medejer af Mad Science of the Mid-Hudson , en organisation, der driver naturvidenskabelige uddannelsesprogrammer for folkeskolebørn.)

Dermed ikke sagt, at priskomitéen skæver lavbrynet. For eksempel gik Ig Nobels medicinpris i år til et hold forskere, der viste, at mus levede længere efter at have gennemgået hjertetransplantationer, hvis de lyttede til Verdi-operaen Traviataen end hvis de lyttede til musik af den irske New Age-musiker Enya. (Deres undersøgelse blev offentliggjort i Journal of Cardiothoracal Surgery .)

En af forfatterne, Xiangyuan Jin, ankommer til festen iført en formel forretningsdragt og uklare museører, som han stikker i lommer senere på aftenen. På spørgsmålet om, hvorfor Verdi's blev valgt frem for en anden opera, forklarer Jin: 'Min chef kan lide Traviataen .' Som på signal bryder hovedforfatteren Masateru Uchiyama ind i sang på tværs af lokalet.

Ved prisceremonien i år modtog hvert vindende hold et ironisk trofæ (en hammer indkapslet under glas; se billedet ovenfor) og en pengepræmie (en 100 billioner zimbabwiske dollars) regning ). Ved husfesten modtager de en ekstra præmie: en flaske håndværksøl, som er nøje udvalgt for at afspejle forskningens karakter. Jins hold, for eksempel, får en flaske Markmusens farvel (Pretty Things Beer and Ale Project). En flaske Blue Moon (Blue Moon Brewing Co.) går til vinderne af fysikprisen, hædret for deres papir fra 2012, ' Mennesker, der løber på plads på vand ved simuleret reduceret tyngdekraft .' Kort sagt viste holdet, at hvis der var damme på månen, ville nogle mennesker være i stand til at løbe over dem.

'Et par journalister begik den fejl at sige, at undersøgelsen handlede om at gå hen over en dam,' siger hovedforfatter Alberto Minetti, fysiologiprofessor ved Universitetet i Milano. ”Undersøgelsen handlede om løb. At gå over en dam er umuligt.'

Alligevel ser vinderne alle ud til at være positivt overraskede over angrebet af mediebevågenhed i kølvandet på ceremonien. 'Det viser, hvor meget folk sætter pris på god videnskab,' siger Byrne. »Det behøver ikke at tjene penge. Det behøver ikke at redde liv. Det er bare en del af den menneskelige tilstand at være nysgerrig.”